How To Be An Ally To the A [EN/NL]

// Nederlandse versie onderaan //

The next part of this series is about a community that is often overlooked. These people are usually quite invisible, but do encounter a lot of stigma and misunderstanding around their lesser-known sexual orientation: asexuality. (EF)

First up: the words

Since only last year, Merriam-Webster defines asexuality as not having sexual feelings towards others. People who are asexual, also called ace, do not experience sexual desire or attraction. Similarly to the Dutch Van Dale dictionary, the primary meaning of the word asexual is the lack of sexual organs, e.g. in plants. This goes to show that the societal conversation around asexuality is very recent, and is surrounded by a lot of miseducation and ignorance, perhaps even more than the conversation around other sexualities.

A word that is used often in conversations around asexuality is allosexual. Someone is allosexual when they do experience sexual attraction to other people. So you could say that allosexual means ‘not asexual’, and vice versa, similarly to how queer often (but not always) means ‘not straight’.

Asexuality is a label for sexual attraction, not romantic attraction. People who do not experience any romantic attraction – i.e. don’t fall in love – might identify as aromantic. Some asexual people are aromantic, but other might experience romantic attraction towards one or multiple genders.

Note that asexuality does not equal celibacy. Sexuality is about the attractions you experience, not about your actual behaviour. Being asexual does not necessarily mean that you never choose to have sex. Celibacy is a choice; sexual attraction is not.

“Doesn’t the A stand for ally?”

No, it doesn’t.

Asexuality is a spectrum

The information in this paragraph comes from this video by Damian Parker – or HeyoDamo. If you’re interested in leaning more about asexuality, his YouTube channel is a good place to start.

There are three common “categories” people use to explain their asexuality: sex-repulsed, sex-neutral and sex-positive:
• Sex-repulsed means that someone does not experience any sexual attraction to other people, and the act of sex itself does not interest them, or even repulses, scares or bores them. This is basically what most people assume all ace people experience.
• Sex-neutral means that someone does not experience any sexual attraction to other people, but they feel pretty okay about the act of sex. They might engage in sex from time to time, not because they feel sexually attracted to this person, but for example because they want to give their partner sexual pleasure. This is completely fine of course, but when an ace person does this, it does not mean that having sex is a sign of love or affection that all ace people should give.
• Sex-positive means that someone still does not experience any sexual attraction to other people, but they do seek out the act of sex itself, for example for their personal physical pleasure.

There are some other terms for ace people who don’t feel like they really fit into the previous categories: greysexual and demisexual.
• Greysexual is intentionally quite a vague term; it covers the entire range between asexual and sexual. People might use it because they can’t really see a pattern in their (lack of) sexual attraction: they might experience sexual attraction once in their life, or once a year, but the majority of the time they don’t feel sexually attracted to anyone.
• Demisexual means that person can only experience sexual attraction to someone after forming a strong emotional – platonic and/or romantic – bond with that person.

If you’re wondering why there are so many labels for asexuality alone, keep in mind that labels are important because they allow people to communicate how they feel, and to feel like they create a sense of belonging and validation.

Do you have to know all these words and their meanings by heart? Of course not, just be aware that there are a lot of ways to be asexual, and that they are all valid.

“There’s something wrong with me”

Asexual people, especially when they are first figuring out their sexuality, often feel like there is something wrong with them, that they are somehow broken. Society presents sex as a natural human need, as something that everybody wants. This doesn’t have to be the case, and we shouldn’t alienate or marginalise people for not fitting into this normative idea of sex and relationships.
A common acephobic idea is that asexuality is caused by a medical issue, specifically a hormone imbalance.

Sex and relationships

Having a romantic relationship might be complicated for asexual people. As mentioned before, sex is usually understood as an inherent part of such relationships, which causes ace people to encounter a lot of misunderstanding. The point is not to demonise people who do think that sex is necessary in a relationship: this is also a valid point of view. It is however about mutual understanding and respect, and about finding a way of dealing with sex that works for both (or all) people involved – without scapegoating asexuality.

Ace representation

Sadly, most implicit or explicit representations of asexuality are not very positive or nuanced. Some common tropes around asexuality are:
• portraying it as non-existent, a medical deficiency or something that can be overcome or fixed by true love or finding the right person;
• linking it to being emotionally stunted, feeling nothing at all;
• suggesting it is tied to psychopathy or violent/murderous tendencies.
The general theme here is that not wanting sex is seen as so incomprehensible, that these people must be something really wrong with them.

An example of positive representation is the character Todd on BoJack Horseman. Todd is a multi-layered character that is treated in a respectful, nuanced way. His asexuality is an important part of his story, but he also has other things going on. His story arch is both relatable to asexual viewers and educational to others, and addresses a variety of issues that asexual people have to deal with.

There is also this short film, made by asexual artist Bri Castellini, which addresses some of the complexities of being asexual and having an anxiety disorder in a light but nuanced way.

Be sure to read the other parts or this series: L, G, B, T, Q, I, …


Het volgende deel van deze reeks gaat over een deel van de gemeenschap die vaak over het hoofd wordt gezien. Deze mensen zijn vaak onzichtbaar, maar worden wel degelijk geconfronteerd met stigma of onbegrip rond hun seksuele oriëntatie: aseksualiteit. (EF)

Om te beginnen: de woorden

Pas sinds vorig jaar definieert Merriam-Webster aseksualiteit als het niet hebben van seksuele aantrekking tot anderen. Mensen die aseksueel zijn, ook wel eens afgekort als ace, ervaren geen seksueel verlangen of aantrekking. Zowel Merriam-Webster als Van Dale definiëren aseksueel in eerste instantie als het gebrek aan seksuele organen, bijvoorbeeld bij planten. Dit toont aan dat het maatschappelijke debat rond aseksualiteit erg recent is, en omringd wordt door veel onwetendheid en verkeerde informatie, misschien zelfs in grotere mate dan bij andere seksualiteiten.

Een woord dat vaak gebruikt wordt in conversaties over aseksualiteit is het woord alloseksueel. Iemand is alloseksueel wanneer die wel seksuele aantrekking tot andere mensen ervaart. Je zou kunnen zeggen dat alloseksueel ‘niet aseksueel’ betekent, en vice versa, zoals het woord queer vaak (maar niet altijd) ‘niet heteroseksueel’ betekent.

Aseksualiteit is een label voor seksuele aantrekking, niet voor romantische aantrekking. Mensen die geen romantische aantrekking ervaren – die dus niet verliefd worden – kunnen zich identificeren als aromantisch. Sommige aseksuele mensen zijn aromantisch, maar anderen voelen zich wel romantisch aangetrokken tot één of meerdere genders.

Merk op dat aseksualiteit niet gelijk is aan celibaat. Seksualiteit gaat over de aantrekkingen die je ervaart, niet over je gedrag. Aseksueel zijn betekent niet noodzakelijk dat je nooit besluit om seks te hebben. Celibaat is een keuze, seksuele aantrekking niet.

“Staat de A niet voor “ally”?

Nee, dat is niet het geval.

Aseksualiteit is een spectrum

De informatie in deze paragraaf kom uit deze video van Damian Parker – of HeyDamo. Als je meer wil leren over aseksualiteit, is zijn YouTube kanaal een goede plaats om te starten.

Er zijn drie courante “categorieën” die mensen gebruiken om hun aseksualiteit uit te leggen: seks-afwijzend (sex-repulsed), seks-neutraal (sex-neutral) en seks-positief (sex-positive):
• Seks-afwijzend betekent dat iemand totaal geen seksuele aantrekking tot andere mensen ondervind, en dat seks zelf hen niet interesseert, of zelfs afstotend, angstaanjagend of saai voor hen is. Deze categorie is waar de meeste mensen van uitgaan wanneer ze het over aseksualiteit hebben.
• Seks-neutraal betekent dat iemand geen seksuele aantrekking tot andere mensen ondervind, maar dat ze seks zelf wel oké vinden. Ze kunnen beslissen om af en toe eens seks te hebben, niet omdat ze zich seksueel aangetrokken voelen, maar om bijvoorbeeld de andere persoon seksueel genot te geven. Dit is natuurlijk absoluut geen probleem, maar het betekent niet dat alle aseksuele personen seks moeten hebben als een teken van affectie of liefde.
• Seks-positief betekent dat iemand nog steeds geen seksuele aantrekking tot andere mensen ondervind, maar dat ze wel op zoek gaan naar seks, bijvoorbeeld voor hun eigen fysiek genot.

Er zijn nog een paar andere termen voor aseksuele mensen die zich niet helemaal thuis voelen in de eerder vermelde categorieën: grijsseksueel (greysexual) en demiseksueel (demisexual).
• Grijsseksueel is een bewust vage term; het hele spectrum tussen aseksueel en seksueel wordt erdoor overkoepeld. Mensen kunnen het woord gebruiken omdat ze niet echt een patroon zien in hun (gebrek aan) seksuele aantrekking: ze kunnen zich één keer in hun leven seksueel aangetrokken voelen, of één keer per jaar, maar voelen zich meestal tot niemand seksueel aangetrokken.
• Demiseksueel betekent dat een persoon alleen maar seksuele aantrekking kan ervaren na een sterke emotionele – platonisch en/or romantisch – band gevormd te hebben met die andere persoon.

Als je je afvraagt waarom er zo veel labels zijn voor enkel aseksualiteit, bedenk dan dat labels belangrijk zijn omdat ze mensen toelaten om hun gevoelens te communiceren, en omdat ze hen het gevoel kunnen geven ergens bij te horen, en hun ervaring kunnen valideren.

Moet je al deze woorden en hun betekenis van buiten kennen? Natuurlijk niet, maar wees je er gewoon bewust dat er verschillende manieren zijn om aseksueel te zijn, en dat ze allemaal even waardevol zijn.

“Er is iets mis met mij”

Aseksuele mensen, in het bijzonder wanneer ze voor het eerst hun seksualiteit beginnen te begrijpen, voelen zich alsof er iets mis is met hen, dat op één of andere manier gebroken zijn. De maatschappij stelt seks voor als een natuurlijke behoefte van de mens, als iets wat iedereen wilt. Dit hoeft niet zo te zijn, en we zouden mensen niet mogen marginaliseren omdat ze niet in dit normatieve idee van seks en relaties passen.
Een veelvoorkomend acefoob (discriminerend tegenover aseksuele mensen, red.) idee is dat aseksualiteit door een medisch probleem wordt veroorzaakt, in het bijzonder een onevenwicht van hormonen.

Seks en relaties

Een romantische relatie hebben kan wel eens gecompliceerd zijn voor aseksuele mensen. Seks wordt vaak begrepen als iets wat inherent bij zo’n relatie hoort, wat ervoor zorgt dat ace mensen vaak op onbegrip stoten. Het punt is niet om mensen te demoniseren die seks wel een noodzakelijk deel van een relatie vinden: dit is ook een geldig standpunt. Het gaat daarentegen over wederzijds begrip en respect, en over een manier van omgaan met seks vinden die voor beide (of alle) partijen werkt – zonder aseksualiteit als een zondebok te zien.

Ace representatie

Jammer genoeg zijn impliciete en expliciete representaties van aseksualiteit meestal niet erg positief of genuanceerd. Enkele veelvoorkomende tropen rond aseksualiteit zijn:
• aseksualiteit afbeelden als iets wat niet bestaat, een medisch mankement of iets wat overwonnen of gemaakt kan worden door ware liefde of de juiste persoon;
• aseksualiteit linken aan emotionele onderontwikkeling, of totaal geen gevoelens hebben;
• suggereren dat aseksualiteit banden heeft met psychopathie of gewelddadige/moorddadige neigingen.
Het algemene thema is hier dat geen seks willen zo onbegrijpelijk is dat er met deze mensen wel iets heel erg mis moet zijn.

Een voorbeeld van positieve representatie is het personage Todd in BoJack Horseman. Todd is een meerlagig personage dat met respect en nuance wordt behandeld. Zijn aseksualiteit is een belangrijk deel van zijn verhaal, maar hij is ook met andere dingen bezig. Zijn verhaallijn is zowel herkenbaar voor aseksuele kijkers, als leerrijk voor anderen, en kaart een waaier aan problemen aan waar aseksuele mensen mee moeten omgaan.

Er is ook deze kortfilm, gemaakt door aseksuele artiest Bri Castellini, kaart enkele van de complexiteiten aan die komen kijken bij aseksueel zijn en een angststoornis hebben, op een lichte maar genuanceerde manier.

Lees zeker ook de andere delen van deze reeks: L, G, B, T, Q, I, …


UNDIVIDED is an intersectional student organisation in Leuven. We work on decolonization of academia, LGBTQ+ right and anti-ableism through research, policy, activism and community-building. Stay updated on our socials, participate in our events or reach out to us to join the team!

6 thoughts on “How To Be An Ally To the A [EN/NL]

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s